Søren Vinther: Tilbage i arbejdstøjet

Efter fire års pension vendte Aalborg Portlands tidligere direktør, Søren Vinther, tilbage til cementvirksomheden som bestyrelsesformand. Han sagde først nej, men kunne alligevel ikke lade udfordringen ligge.

Af: Kim Konnerup , Foto: Marie Knap

Vinden blæser lidt køligt denne sensommerdag på Aalborg Portland. Men så snart vi nærmer os en af de store cementovne vender sommeren tilbage. Enorme lange ovntromler, der langsomt snurrer rundt og med tusindvis af grader brænder kridtslammet til cement. Allerede på 20-30 meters afstand fornemmer man varmen, og lige under er der altid godt vejr.

Bestyrelsesformanden for Aalborg Portland, Søren Vinther, viser vej sammen med Kjeld Pedersen, der er direktør for Nordic Cement, Portlands Aalborgbaserede division for produktion af grå og hvid cement. Søren Vinther hilser tilbage til en af fabrikkens medarbejdere, der fra sin cykel vinker til bestyrelsesformanden.

Ikke et syn man ser så tit i erhvervslivet, men Søren Vinther er heller ikke en bestyrelsesformand som de fleste. Fra 1994 til 2007 var han administrerende direktør i en koncern, der rejste sig af cementstøvet og blev en international virksomhed. I dag er han tilbage i arbejdstøjet som en meget aktiv bestyrelsesformand.

Hvid cement er en vækstniche

– Vores vækststrategi lykkedes til fulde. Vi er i dag verdens største producent af hvid cement, med fabrikker i Aalborg, Egypten, Malaysia og Kina. Hvid cement er et nicheprodukt, der ikke kan laves alle steder. Det kræver, at man har adgang til de rigtige råvarer, og det har vi for eksempel her i Aalborg, forklarer Søren Vinther.

Hvid cement er et produkt i vækst, fordi det giver mulighed for at lave flotte, hvide byggerier, hvilket blandt andet er populært i arabiske lande. Lokalt er for eksempel Lindholm Høje Museet opført i hvid cement. Produktionen af hvid cement kræver som sagt de rigtige råvarer, og derfor er der ikke så voldsomt mange producenter på verdensplan. Den almindelige grå cement derimod er et såkaldt ’commodity’-produkt, hvor markedet er stort, konkurrencen hård og priserne små.

En anden udfordring i 1994

Men tilbage i 1994, da Søren Vinther tiltrådte på fabrikken i Rørdal, var udfordringen en helt anden. Med pæne ord kan man beskrive den daværende koncern som ’nødlidende’. Indtjeningen var dårlig, markedsandelen var faldende og CO2-afgifter truede virksomhedens eksistens.

– Første fase drejede sig om at ændre virksomhedens fokus fra en monopolistisk virksomhed til en markedsdrevet, kundeorienteret virksomhed. Aalborg Portland var jo en kendt dansk virksomhed, etableret helt tilbage i 1889, og har altid været en trendsætter i dansk industri.

Efter en omstrukturering og en reducering af omkostningerne, blev der fremsat nye strategiske mål baseret på værdierne, samarbejde, åbenhed og kompetence. Og år for år steg indtjeningen igen. Men hvis indtjening skulle stige, var der behov for en vækststrategi.

Den hvide strategi

– I 1999 iværksatte vi vores ’Hvide strategi’. Vi ville være verdens største producent af hvid cement med en markedsandel på 15 % i 2004 og 20 % i 2009.

Ekspansionen skete dels gennem etablering af anlæg i Egypten og opkøb i Malaysia og Kina. Kapaciteten er løbende blevet udbygget alle steder.

I 2004 valgte ejeren, F.L. Schmidt, at sætte Aalborg Portland til salg. Ultimo oktober overtog den italienske gruppe Cementir Aalborg Portland og Unicon for en samlet pris på 4,4 mia. kroner.

– Vi havde nået vores mål. Aalborg Portland var blevet en international, kundeorienteret virksomhed, og vi var blevet verdens største producent af hvid cement. Jeg brugte nogle år på at få virksomheden indkørt med de nyere ejere og den nye bestyrelsesformand, Mario Ciliberto, der repræsenterede familien, der ejer Cementir.

Passende tidspunkt for pension

I 2007 meddeler Søren Vinther, at han træder tilbage og går på pension.

– Jeg syntes, det var et passende tidspunkt. Portland var en virksomhed med god indtjening, der stod godt rustet under det nye ejerskab. Jeg var 64 år og på det tidspunkt rejste jeg 120 dage om året. Jeg ville gerne bruge mere tid på at studere andre landes kultur – noget der altid har interesseret mig meget – og mere tid til at være sammen med min kære kone, børn og børnebørn, som jeg ikke havde set meget til. Jeg har en søn, der bor i USA, og en datter der bor i Frankrig, mens vores yngste datter bor og arbejder i Danmark.

Søren Vinther trådte ind i bestyrelsen, men stoppede også her efter et års tid af personlige årsager. Og dermed kunne han sætte et punktum for sin karriere i cementbranchen. Troede han.

Tre år senere ringer Søren Vinthers telefon. Det er Fransesco Caltagirone, ejeren af Cementir. Han vil gerne have Søren Vinther tilbage i koncernen, denne gang som bestyrelsesformand.

– Det er i juni 2011. Jeg siger umiddelbart nej. Cementen var ude af mit liv, og det havde jeg vænnet mig til. Men efter en måneds betænkningstid accepterer jeg alligevel. Det var en spændende udfordring at være med igen.

Den specielle, italienske struktur

Den italienske ejer havde brug for en dansker i spidsen for bestyrelsen, blandt andet i forhold til dansk politik. Det skulle også være en mand med indgående kendskab til cementindustrien. Og så handlede det også meget om at finde en mand, ejeren havde tillid til. Søren Vinther var det oplagte valg.

– Kunsten for mig er, at jeg ikke bliver for operationel og blander mig i driften. Det kan i forvejen være svært for en tidligere direktør, men samtidig har italienske virksomheder en helt speciel struktur, der er afgørende forskellig fra dansk praksis.

Det usædvanlige består blandt andet i, at både koncernens CEO og CFO refererer direkte til bestyrelsesformanden. Derudover er der både en advokat og en revisor, der refererer til Søren Vinther.

– I Italien er bestyrelsen mere operationel end i Danmark, men jeg forsøger at balancere mere efter dansk tradition. Selvfølgelig har vi også danske regler og love, vi skal overholde om bestyrelsesarbejde, og det gør vi også. Vi har en god og dygtig organisation, og der skal være plads til at vores direktører og ledelse kan agere.

Italiensk-dansk mix er godt

Så selv om rejserne og arbejdsdagene er blevet færre, er Søren Vinther igen blevet aktiv i Aalborg Portland. I dag foregår en stor del af kommunikationen i koncernen via internet og iPads, hvor bestyrelsesformanden er i tæt kontakt med direktionen flere gange ugentlig. Desuden har han kontor i København, hvor også koncerndirektøren, Paolo Zugaro (CEO), holder til.

– Der er stor forskel på dansk og italiensk ledelse. I Skandinavien griber vi tingene an på en helt anden måde, både i ledelsen og i organisationen. Det lærer vores italienske samarbejdspartnere noget af. Til gengæld er sydeuropæiske virksomheder måske nok mindre strukturerede, men de er samtidig meget mere fleksible på en positiv måde. Kan man mixe dansk og italiensk struktur, så er der potentiale for et stort spinoff.

Portland er vigtig for Cementir

Aalborg Portland har indtaget en central rolle i den italienske koncern. Aalborg er for eksempel blevet det samlende centrum for forskning og udvikling.

– R&D-afdelingen for hele Cementir-gruppen ligger her, fordi vi er innovative og samtidig har opbygget en stor erfaring og kompetence inden for international  cementproduktion gennem vores vækstperiode, fortæller en stolt Søren Vinther.

Han er slet ikke i tvivl om, at de italienske ejere også er tilfredse med Aalborg Portland, og det er en afgørende faktor for, at de bad ham om at vende tilbage.

– De kender mig, og jeg var med til at omdanne en virksomhed, der giver dem et godt afkast. Det er flot, det der skete med Portland.

Vi kan ødelægge det igen

I direkte forlængelse af den sætning glider der næsten en mørk skygge henover den ellers så venlige mands ansigt. Han læner sig ind over bordet og tilføjer:

– Men vi kan snart ødelægge det igen, hvis vi ikke passer på. Vi har skabt et godt fundament, men vi er også nødt til at have ordentlige rammebetingelser for at fastholde produktionen i Aalborg. Vi beder kun om at have de samme vilkår som resten af EU. Vi kunne tjene 50 millioner mere om året, hvis vi lå i Tyskland. De penge kunne sikre flere investeringer og dermed flere arbejdspladser i Nordjylland, hvis vi havde de samme vilkår..

Det er især el, CO2 og NoX-afgifter der er højere i Danmark. Der er en god dialog med politikerne, men man fornemmer Søren Vinther er en smule utålmodig med resultaterne.

Men egentlig har politikerne vel gode kort på hånden?  Som Søren Vinther selv har understreget, kan man ikke producere hvid cement alle steder i verden. Det er utopi at tro, at Aalborg Portland kan flytte sin produktion til Tyskland, når råvarerne ligger i Aalborgs undergrund.

– Det vil selvfølgelig aldrig ske. Hvis produktionen bliver for dyr, vil den bare stoppe. Byggeindustrien ville importere cement i stedet for at bruge vores. Men sådan tror jeg ikke det kommer til at gå. Alle er interesseret i at bevare produktion i Aalborg.

En del af byens sjæl

Søren Vinther er godt klar over, at Portland på det nærmeste er en del af byens sjæl. En af de store industrier, der har skabt det Aalborg vi kender. En af de sidste af de virksomheder, der skabte Aalborg.

– Vi har et tæt forhold til byen. Vi er en del af samfundet og bidrager også til det. Vi aftager spildevandsslam til vores produktion, og vi leverer varme til 30.000 indbyggere. Det er også vigtigt at fastholde medarbejderne. De er dygtige, og de kæmper alle sammen for os.

Søren Vinther selv er også blevet opslugt af Aalborg. Han kom hertil som tilflytter, men kunne ikke drømme om at flytte fra byen igen.

– Jeg er glad for at være i Aalborg, og jeg mærker at alle brænder for byen. Både politikere og fagforbund, som vi har et godt samarbejde med, er med til at gøre byen til at godt sted for Portland.


Fakta Søren Vinther:

Født: 3. september 1943

Civil status: Gift – 3 børn

 

Uddannelse:

1967 – Maskiningeniør , Århus

1974 – Handelsbachelor – Kolding

1992 – IMD – Schweiz

 

Karriere:

68-82: Møller & Jocumsen A/S, Horsens

82-88: Vølund Energy A/S – adm. direktør

88-94: ABB Denmark – adm. direktør i ABB I.C. Møller og direktør for ABBs fjernvarmeaktiviteter og –selskaber worldwide.

94-07: Aalborg Portland – adm. direktør

Desuden diverse bestyrelsesposter i danske industrivirksomheder og brancheorganisationer

 

Fritid: Golf, tennis, fiskeri, andre landes kultur. Medlem af Rotary.

Fakta: Aalborg Portland

Etabl. 1889

I dag en del af Cementir, der er ejet af den italienske Caltagirone-familie.

En af Nordens største producenter af cement. I Aalborg produceres 1.313.000 tons grå cement og 515.000 tons hvid cement.

Nordens største producent af færdigbeton. Unicon producerer 2.058.000 m3 fabriksbeton.

Verdens største producent af hvid cement. I Danmark, USA, Egypten, Malaysia og Kina producerer Aalborg Portland hvert år 1.508.000 tons hvid cement.

Omsætning 2011: 550 millioner euro

Driftresultat (EBITDA) 2011: 90 millioner euro